¿Qué es el Firmware?

Firmware

Aquí se explica qué es el firmware. Ya sea tu teléfono móvil, tu televisor, tu lavadora o los auriculares Bluetooth que has comprado, todos tienen un firmware que debe actualizarse de vez en cuando.

Ahora que hemos explicado qué es el firmware, vamos a explicar en qué se diferencia de los controladores y del resto del software necesario para que tu dispositivo funcione correctamente.

bios y firmware

Todos los componentes electrónicos de nuestros PC están cargados de firmware. Este software es una parte fundamental para el funcionamiento del mismo, pero todavía hay usuarios que no saben qué es y lo importante que es su presencia en nuestros componentes. En este artículo vamos a analizar su definición, su importancia y la importancia de actualizarla.

Muchos usuarios piensan automáticamente que el firmware es una especie de controlador que ayuda al software a entender el hardware. En realidad, es algo parecido, pero va a un nivel más profundo, ya que el firmware también se utiliza para indicar al software cómo debe comportarse el hardware.

¿Qué es el firmware de un componente?

El firmware, también llamado programa informático, es el programa básico que controla los circuitos electrónicos de cualquier dispositivo. Este programa, o software, es la pieza de código que controla lo que hace el hardware del dispositivo y garantiza que el funcionamiento básico sea correcto.

El firmware de un componente es un tipo de software que puede proporcionar un control de bajo nivel específico del componente. Este software puede proporcionar un entorno operativo para las funciones más complejas del componente, o puede actuar como el propio sistema operativo interno del componente. En resumen, el firmware de un componente se encarga de decirle cómo o qué hacer cuando interactúa con otros dispositivos.

Un claro ejemplo de firmware avanzado es la BIOS de nuestras placas base. Gracias a ellas, la placa base nos permite hacer funcionar nuestro PC, pero también gracias a ella podemos configurar muchos aspectos de nuestro sistema.

Como sinónimo, existe un software más sencillo, como el que se utiliza para controlar la unidad de memoria. Normalmente, este software no es modificable por el usuario y suele ser proporcionado por el propio fabricante del dispositivo.

significado de firmware

Puedes conectar varios circuitos dentro del dispositivo, pero esos circuitos necesitan una lógica primaria y algunas instrucciones básicas que les indiquen cómo operar, cómo arrancar y qué hacer. El firmware es una versión simplificada de esto en un formato fácil de entender.

El código que compone el firmware de un dispositivo suele estar en un chip de memoria separado del chip principal. Esto significa que en cada dispositivo, desde un ratón hasta una lavadora, hay una mínima memoria ROM donde se almacena este firmware. Esto también establece una interfaz de configuración del sistema que puede utilizarse para encender el dispositivo y controlar sus principales puertos y funciones.

¿El Firmware es parte del hardware o del software?

El firmware puede considerarse tanto parte del hardware como del software de un dispositivo. Forma parte del hardware porque siempre está integrado en el dispositivo electrónico, pero sigue siendo un programa informático, por lo que también es software. Por lo tanto, es efectivamente uno de los principales puntos de conexión entre ambos.

Esta parte del código puede actualizarse para corregir errores u obtener ciertas características. Sin embargo, las actualizaciones no son automáticas, sino que las realiza un programa dentro del sistema operativo y deben hacerse manualmente. Esto significa que para algunos dispositivos, los usuarios no pueden ni siquiera actualizar el firmware sin herramientas avanzadas, pero para otros, hay maneras de hacerlo.

Un ejemplo típico de firmware es la UEFI o BIOS de un ordenador, que se encarga de arrancar, configurar y comprobar el hardware del ordenador, incluyendo la RAM, los discos duros, las placas base y las tarjetas gráficas.

Normalmente, el firmware se almacena en un chip de memoria no volátil. Este tipo de chip puede ser ROM (Read Only Memory), EPROM (Erasable programmable read only memory) o memoria flash NAND. Recientemente, la memoria flash NAND se ha hecho más popular debido a la facilidad de actualización del software que contiene.

¿Por qué es importante la actualización del software?

Los fabricantes de componentes de hardware suelen trabajar para modificar el software que ejecuta los componentes. Estos cambios pueden añadir nuevas funcionalidades a la funcionalidad original del componente o corregir errores que se produjeron en el componente después de su lanzamiento. También pueden mejorar el rendimiento del componente en cuestión.

Un ejemplo muy típico son las actualizaciones del BIOS de las placas base. Gracias a ellos, se puede mejorar la estabilidad del sistema, la compatibilidad con los módulos de memoria RAM y otros dispositivos y, en algunos casos, se puede disponer de nuevos modelos de procesadores que antes no eran compatibles, lo que prolonga la vida útil de la placa base del usuario.

Por lo tanto, si quieres que tu hardware funcione siempre al máximo rendimiento, debes asegurarte de que el firmware de tus componentes está correctamente actualizado. Sin embargo, este es un proceso que muchas veces tenemos que hacer de forma manual (aunque otras actualizaciones se pueden hacer de forma automática), por esta razón muchas veces necesitamos saber cuál es el firmware de nuestro dispositivo, algo que no es fácil de conocer.

Pero cuando se trata del firmware de los componentes, no se pueden negar los beneficios de una actualización adecuada. Por lo tanto, es muy recomendable que al menos preste atención a las revisiones ocasionales.

No confundas drivers con firmware

Es importante conocer la diferencia entre el firmware y los controladores. Los controladores, que suelen actualizarse cada pocos años, como es el caso de las tarjetas gráficas, son un software completo que puede cambiar efectivamente el comportamiento del dispositivo; siguiendo el ejemplo de las tarjetas gráficas, se añaden optimizaciones para los nuevos juegos con el fin de lograr un mejor rendimiento y corregir vulnerabilidades de seguridad conocidas.

Sin embargo, en muchos casos, las actualizaciones de firmware pueden lograr el mismo efecto, teniendo en cuenta que no se trata del software como tal, sino del código interno del dispositivo. También hay que tener en cuenta específicamente que una actualización de firmware puede desactivar permanentemente el dispositivo, lo que no ocurre con una actualización de controladores.

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